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[Sep 21, 2003]

生物:大如水牛的天竺鼠!?


編輯 Gene 報導

南美洲出土了一隻生活在八百萬年前和水牛一樣大,重達七百公斤的天竺鼠之化石。

一般的老鼠差不多重卅克,大鼠重三百克,天竺鼠重約半公斤,現生最重的齧齒類--南美洲的水豚成鼠重五十公斤,和羊差不多。可是這隻在八百萬年前生活在委內瑞拉西北的Orinoco三角洲過著半水生的生活,身長三米,身高一點三米的龐然大鼠Phoberomys pattersoni雖五達七百公斤,可是卻和今天中南美洲重十五公斤的直尾豚鼠(pakarana)可是表親。

Phoberomys pattersoni的發現者德國杜賓根大學的Marcelo Sanchez-Villagra等人把牠取名為Goya。早在2000年中就從褐色頁岩和煤炭中出土的九成完整的化石,可是科學家仍花費了一番時間去瞭解牠究竟是屬於栗鼠、兔鼠還是豚鼠。經過了一番檢驗,才被牠歸為成員包括天竺鼠(Cavia porcella)的豚鼠亞目(Caviomorpha)的之一員。Goya的股骨的直徑比天竺鼠大十八倍,而體重比例約為股骨直徑的2.5次方,因此得出Goya重達七百公斤的結論。

Goya的鄰居也非泛泛之輩,牠們是二米長的烏龜、十米長的巨鱷、三米長的肉食鳥以及像獅子一樣大的袋貓,當時那裡簡直就是巨型動物的世界。

天竺鼠大約是在四千萬年從非洲到達南美洲,牠們發現了一個充滿大型草食類動物的樂園,並也找到了自己的桋位。從Goya的牙齒研判,牠應該是草食性的。大型動物有較緩慢的新陳代謝率,因此吃得相對較少,並且牠們的大腸子是消化堅韌的植物的好場所。

然而遲緩的動作卻可能是牠們的致命傷。大部份成功的大型草食動物,例如羚羊等,都是長腿且善跑的。可是齧齒類的腿短,不善跑,但有大爪子,因此善於挖掘洞穴。當時把Phoberomys當成美味餐點的鱷魚、鳥類和袋貓根本不需要跑得很快,可是當南美洲和北美洲大陸撞在一塊時,從北美流竄到南美的競爭者和獵食者,很快就把南美洲遲緩的大型動物清掃一空。

而世界上曾出現的最大有袋類也添了一員。經過澳洲雪梨大學的Stephen Wroe等人的重新計算,一種袋熊Diprotodon optatum的重量應為二千八百公斤,而非之前估算的一千一百七十五公斤。

科學家一般認為以澳洲貧瘠的土地,不太可能支持足夠的植物以餵飽大型草食動物。可是這次卻突然發現了一隻除了大象之外,比所有已知草食動物都還大的袋熊,動搖了視澳洲哺乳類為小動物的看法之根基。

原學術論文:
1) Sanchez-Villagra, M. R., Aguilera, O. & Horovitz, I. The anatomy of the world's largest extinct rodent. Science, 301, 1708 - 1710, (2003).
2) Wroe, S. et al. The size of the largest marsupial and why it matters. Proceedings of the Royal Society London B, published online, doi:10.1098/rsbl.2003.0095 (2003).

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